At the Time of the Louisville Flood (1937)

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Margaret Bourke-White (1904-1971) fue una fotógrafa estadounidense que se desenvolvió dentro de los géneros de arquitectura, periodismo y fotografía documental. Su talento le ha valido el reconocimiento como una de las fotógrafas más importantes del siglo pasado.

Primera portada de LIFE, con fotografía de Bourke-White
La fotografía que presento hoy fue tomada para la revista LIFE. Dada la importancia de esta revista no solo en la historia del periodismo, sino también de la fotografía, resulta interesante e importante mencionar que su primera portada fue ilustrada por una fotografía de Bourke-White. No solo eso, sino que incluso el primer fotoensayo de este primer número también fue creado por ella. Así que la importante tradición fotográfica establecida por esta revista fue iniciada por una mujer. [1]
Margaret Bourke-White en 1959 (fotografía por Alfred Eisenstaedt)

EL EVENTO

Aunque muchas personas asocian esta imagen con los efectos de la Gran Depresión, la causa directa de la escena que vemos es bastante diferente y probablemente mucho más trágica. Durante el mes de enero de 1937, fuertes lluvias afectaron el cauce del río Ohio, provocando inundaciones a lo largo de toda su longitud de 1,579 kilómetros, desde Pensilvania, pasando por Ohio, Virginia Occidental, Kentucky, Indiana e Illinois. El desastre dejó cientos de muertos, millones de desplazados y miles de pueblos y ciudades destruidas [2]. Una de estas ciudades fue Louisville (ciudad natal de Muhammad Ali), la segunda más grande del estado de Kentucky. Fue acá donde Bourke-White tomó sus fotografías de la crisis.

Otra de las fotografías de Louisville

LA FOTOGRAFÍA

Mientras las lluvias sucedían, el presidente Franklin Delano Roosevelt se encontraba en su segunda inauguración, y Bourke-White se encontraba fotografiando el evento para LIFE. Según un reporte, con tan solo una hora de anticipación tomó un avión hacia Louisville. [3] Hizo dedo desde el aeropuerto hasta las afueras de la ciudad, donde cambió su modo de transporte a balsas y pequeñas embarcaciones, las cuales se usaban para llevar agua y comida a las familias y también para buscar y rescatar a sobrevivientes. Ya en la ciudad, se dirigió a las oficinas del “Courier-Journal”, un periódico local que generosamente acogía a periodistas de cualquier medio que cubrían el evento. Y con respecto a la imagen en particular, Bourke-White solo menciona la ironía de la línea de personas contrapuestas al incongruente fondo del cartel mostrando a la familia mensajes de la NAM* promoviendo altos estándares de vida para los estadounidenses. [1] *La Asociación Nacional de Manufacturas (NAM por sus siglas en inglés) se encontraba en una campaña propagandística promoviendo ventajas del capitalismo en contraposición de las políticas y reformas del presidente Roosevelt a partir de su plan “New Deal”. [4]
Otra vista de la misma línea de gente

Y continuando con una larga tradición de fotografías que eventualmente se vuelven portadas de discos (como en los casos de Led Zeppelin o Dinosaur Jr. y otros) , el artista y activista estadounidense Curtis Mayfield usó la fotografía como base para la portada de su disco “There’s No Place Like America Today” de 1975.

Portada del disco de Curtis Mayfield

Fuentes

[1] Bourke-White, M. (1963). Portrait of Myself. Nueva York, NY: Simon and Schuster

 

[2] Welky, D. (2011). The Thousand-Year Flood. The Ohio-Mississippi Disaster of 1937. Chicago, IL: The University of Chicago Press

 

[3] Whitney Museum of American Art. (s.f.). Margaret Bourke-White. The Louisville Flood. Recuperado de: https://whitney.org/collection/works/8061

 

[4] Bennett, L. y Livingston, S. (Eds.) (2021). The Disinformation Age. Politics, Technology, and Disruptive Communication in the United States. Nueva York, NY: Cambridge University Press

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